המחקר על ההתקררות בסוף עידן הקרח

נמצא הגורם שככל הנראה הוביל לירידה החדה בטמפרטורת כדור הארץ לפני כ-13 אלף שנים - וזה לא מטאוריט: ניתוח משקע שנמצא במערה בטקסס הראה כי התפרצויות געשיות הן שהובילו להתקררות כדור הארץ בסיום עידן הקרח האחרון.
מחקר שפורסם במגזין Science Advances ניסה לפתור את אחת התעלומות הגדולות - מה הוביל להתקררות העולמית הדרמטית המכונה "היונגר דרייס", שנמשכה 1,200 שנה ובמסגרתה ירדה הטמפרטורה בעולם בשלוש מעלות.
מערת הול טקסס התפרצות געשית גרמה להתקררות כדור הארץמערת הול טקסס התפרצות געשית גרמה להתקררות כדור הארץ
החפירות במערת הול בטקסס
חלק מהחוקרים סברו כי ההתקררות באותה עת נגרמה כתוצאה מפגיעה של מטאוריט. אבל פרופ' מייקל ווטרס מאוניברסיטת טקסס A&M ושותפיו למחקר מאוניברסיטאות ביילור ויוסטון, קבעו כי עדויות שאותרו בשכבות סחופת במערת הול שבמרכז טקסס מראות כמעט בוודאות כי הדבר נגרם עקב התפרצות געשית.
פרופ' ווטרס אמר שבמערת הול, שאותה החל לחקור ב-2017, יש סחופת שמתוארכת לעד לפני 20 אלף שנה. אותן שכבות סחופת שמרו על חתימה גאוכימית של התפרצויות וולקניות קדומות – חתימה שבטעות יוחסה להשפעה של פגיעה מהחלל החיצון.
גואטמלה הר געש התפרץ פואגוגואטמלה הר געש התפרץ פואגו
התפרצות געשית
(צילום: AP)
"השכבות שאיתרנו העניקו לנו הזדמנות ייחודית לשיתוף פעולה בין-תחומי כדי לחקור שאלות מדעיות חשובות", אמר פרופ' ווטרס. "אחת מהן היא האם אירעה פגיעה מהחלל לקראת סוף עידן הקרח, לפני כ-13 אלף שנים, כשמדפי הקרח שכיסו את קנדה החלו להינמס ויצרו התקררות מהירה שהחזירה את חצי הכדור הצפוני לעוד 1,200 שנים של עידן קרח?".
החוקרים מצאו במערה שכבות של סחופת, שמתוארכות לאותו זמן. האירוע גרם ככל הנראה גם להכחדת יונקים גדולים כמו ממותה, סוס וגמל, שפעם שוטטו בצפון אמריקה. "המחקר הזה מראה שהחתימה הגאוכימית שקשורה לאירוע ההתקררות אינה ייחודית אלא אירעה ארבע פעמים מלפני 15 אלף שנה עד לפני 9,000 שנים", אמר פרופ' אלן ברנדון מאוניברסיטת יוסטון, ראש צוות המחקר.
הממותות נכחדו באותה עתהממותות נכחדו באותה עת
הממותות נכחדו באותה עת
(צילום: פארק קרסו למדע)
"לכן, הטריגר לאירוע ההתקררות לא הגיע מהחלל", קבע פרופ' ברנדון. "בהתחלה הייתי סקפטי. בדקנו כל נתיב אפשר שיכולנו עם הסבר אלטרנטיבי. התפרצות וולקנית נחשבה להסבר אפשרי אבל לרוב נדחתה כי לא היו טביעות גאוכימיות שיקושרו איתה".
אחרי שהר געש מתפרץ, פיזור הארוסולים מחזיר אל מחוץ לכדור הארץ קרינה סולרית ועלול להוביל להתקררות גלובלית שנמשכת בין שנה לחמש שנים, בתלות בעוצמת ובהימשכות ההתפרצות. ההתקררות בסיום עידן הקרח, ה"יונגר דרייס", נמשכה כאמור 1,200 שנים.
פרופ' סטיב פורמן מאוניברסיטת ביילור, מכותבי המחקר, אמר כי לכן "התפרצות וולקנית יחידה אולי יזמה זאת, אבל שינויים אחרים במערכת כדור הארץ – כמו התקררות האוקיינוסים – נדרשו כדי שההתקררות תימשך זמן כה רבה".