במשך קרוב לשמונה חודשים אנשי סוכנות החלל האמריקנית נאס"א לא יכלו לשלוח פקודות לחללית וויאג'ר 2, שבשנת 2018 יצאה מתחומי מערכת השמש. הקשר נותק לא בשל תקלה בחללית, המשייטת בחלל יותר מ-43 שנה, אלא בשל תיקון ושידרוג האנטנה הענקית באוסטרליה, שקוטרה כ-70 מטרים.
האנטנה הענקית באוסטרליההאנטנה הענקית באוסטרליה
האנטנה הענקית באוסטרליה
(צילום: CSIRO, מתוך אתר נאס"א)
ביום חמישי בשבוע שעבר, לאחר שהושלמו העבודות לשדרוג האנטנה - שפעלה על טכנולוגיות של שנות ה-70' - נשלחו פקודות לחללית. ביום שני האחרון התקבל אות מוויאג'ר 2 שהפקודות התקבלו. החללית נמצאת כעת במרחק של 19 מיליארד ק"מ מכדור הארץ.
בשל עבודות השדרוג, שכללו גם החלפת חומרה באנטנה הוותיקה הנמצאת ליד קנברה, היא יכלה רק לקבל אותות מהחללית במשך שמונת החודשים האחרונים, אך לא לשלוח אליה פקודות.
(נאס\"א)

וויאג'ר 2 שוגרה לחלל מבסיס החלל בפלורידה על טיל טיטאן 3E, ויצאה למסע של עשר שנים בין כוכבי הלכת הגדולים והרחוקים של מערכת השמש. בזכות סידור כוכבי הלכת השלימה וויאג'ר 2 את מסעה אל נפטון דרך צדק, שבתאי ואורנוס ב-12 שנים בלבד, במקום 30 שנה בתקופה אחרת. אחרי מעברה ליד נפטון השלימה החללית את המשימה הפלנטרית שלה, ושמה גם היא פעמיה של שולי מערכת השמש.
אם שום דבר לא יעצור את החללית בדרך היא תגיע למרחק של כארבע שנות אור בלבד מהכוכב סיריוס, אבל זה יקרה רק בעוד 296 אלף שנה. מכשיריה יכבו כנראה עוד לפני וויאג'ר 1, והיא תידום כנראה כבר ב-2025.
האנטנה הענקית DSS43 החלה לפעול עוד ב-1972, חמש שנים לפני שיגור החלליות וויאג'ר 2 וויאנג'ר 1. בהתחלה הקוטר שלה היה 64 מטרים, אך ב-1987 נערך שיפוץ והקוטר גדל ל-70 מטרים. חוקרים אומרים כי זו אחת האנטנות הענקיות שפועלות זמן רב מאוד והן עדיין מתפקדות.