צוות סודי של חברת אפל עובד על טכנולוגיות לוויין, שמאפשרות "שידור" שירותי אינטרנט ישירות לסמארטפונים ולמכשירים אחרים, בלי צורך ברשתות אלחוטיות. לפי סוכנות בלומברג, הצוות – הממוקם במטה החברה בקופרטינו, קליפורניה - מונה כתריסר מהנדסים מתעשיות התעופה והחלל, המתמחים בטכנולוגיות לוויינים ואנטנות, והיעד הוא להגיע למערכת עובדת בתוך חמש שנים.

אזור היוניספירהאזור היוניספירה
אפל ממריאה לחלל
(צילום: shutterstock)

לפי מקורות פנימיים בחברה, העבודה על הפרויקט עדיין בתחילתה, אך מנכ"ל אפל, טים קוק, מגלה בו עניין אישי ומעניק לו עדיפות.
המיקוד של אפל בלווייני תקשורת ובטכנולוגיה אלחוטית מהדור הבא, מלמד, כי בכוונתה לשדר נתונים ישירות למכשירי המשתמשים ובכך להפחית את התלות בספקי אלחוט, או לחבר התקנים ללא רשת רגילה. אפל יכולה גם לנצל את הלוויינים למעקב מדויק יותר אחר מיקום מכשירים וליצירת מפות מקוונות משופרות.
עם זאת, לא ברור אם החברה מתכוונת לפתח לוויינים בעצמה, או לפתח לצורך כך מכשור מיוחד, שיידע לקלוט נתונים מלוויינים קיימים ולשלוח אותו למכשירים ניידים. דוברת אפל סירבה אתמול להגיב על הידיעה.
טים קוק טים קוק
טים קוק
(צילום: AP)

זו לא הפעם הראשונה שבה טכנולוגיה לוויינית מגוייסת לצורך הפצת אינטרנט. אמזון פורסת בימים אלה בחלל יותר מ-3,000 לוויינים קטנים, לצרכים דומים. עם זאת, קדמו לה חברת אירידיום, שפרסה לוויינים בחלל בשנות ה-90 ופשטה רגל ב-1999, וחברת טלדסיק, שנטשה את תוכנית "האינטרנט מהשמיים" שלה לפני יותר מעשור.
את הצוות של אפל מובילים שני מהנדסי חלל, מייקל טרלה וג'ון פניוויק, שהובילו את פעילות הלוויין והחלל של גוגל עד שעזבו יחד בשנת 2017 כדי להתחיל את היוזמה החדשה באפל. הפרויקט ספג מכה מוקדם יותר השנה, כאשר מי שעמד בראשו, גרג דאפי, עזב את החברה, אולם באחרונה נוספו לו מומחים לאלחוט, ביניהם המהנדס מאט אתוס, ומהנדסים מובילים מתחומי הלוויינים והרשתות.
אפל הרחיבה השנה את תקציב המחקר והפיתוח שלה, ובשנת הכספים 2019 הוציאה 16 מיליארד דולר בתחום, עלייה של 14% לעומת השנה שקדמה לה.