הוא אולי לא פופולרי (עדיין) כמו וואטסאפ ואינסטגרם, אבל מותג המציאות המדומה של פייסבוק - אוקולוס, הוא כנראה החשוב והמעניין במשפחת השירותים של ענקית הטכנולוגיה. בניגוד למוניטין הבעייתיים-משהו של פייסבוק, אוקולוס כמותג הצליח לשמור על מעמד של עלית בקרב חובבי טכנולוגיה וחדשנות, באופן שמכתיב את הקצב של תעשייה מנומנמת במיוחד. אז למה פייסבוק רוצה לחסל אותו?
אוקולוס קווסטאוקולוס קווסט
אוקולוס קווסט
(צילום: AP)
שורה של צעדים שנקטה החברה בשבועות האחרונים מובילים לדעיכת השם "אוקולוס", ולניכוס שלו אל החברה-האם: זה התחיל כשפייסבוק החליטה לאלץ את כלל משתמשי אוקולוס להתחבר לשירות שלה באמצעות חשבון פייסבוק בלבד. מי שאין לו חשבון פייסבוק - יצטרך כמובן ליצור אחד. הצעד הזה, אף שהתקבל בהבנה מסוימת - בכל זאת, פייסבוק רכשה את אוקולוס אי אז בשנת 2014 תמורת שני מיליארד דולר, עורר גם הרבה ביקורת.
משתמשים רבים פנו להזכיר כי פייסבוק הבטיחה למייסד אוקולוס, פאלמר לאקי, שאוקולוס תשמור על מידה של עצמאות. אבל לאקי הועזב מפייסבוק בשנת 2017 מטעמים סמי-פוליטיים, כך שייתכן שלהבטחה ההיא היה תאריך תוקף. הוא עצמו אמר כי הוא "באמת האמין" שפייסבוק תעמוד במילה ולא תיאלץ את משתמשי אוקולוס להתחבר לשירות באמצעות חשבון פייסבוק.
אוקולוס קווסטאוקולוס קווסט
דחיפה קדימה. אוקולוס קווסט
(צילום: יח"צ)
החשש המרכזי מפני תהליך חיבור שכזה - הוא באינטגרציה מוחלטת עם פייסבוק. לענקית הטכנולוגיה, כאמור, מוניטין בעייתיים במיוחד בכל הקשור לאבטחת מידע ושמירה על פרטיות משתמשים. כשלוקחים בחשבון שמשקפי המציאות המדומה שלה מכילים מיקרופון, מצלמות (ארבע בדגם הקווסט, חמש בדגם הריפט אס), ושהם נמצאים בשימוש במרחב הפרטי ביותר - בתוך הבית שלנו, קשה לא להכנס ללחץ. עכשיו, תוסיפו קונספירציות שצצות ברשת סביב פיצ'ר האווטארים החדש של פייסבוק, שיש הטוענים שאמור להרגיל את המשתמשים לראות עצמם כאווטארים ולהתלהב מהאפשרות של אינטראקציה במציאות מדומה - והנה תרחיש אימים שהוא גם קפיצת מדרגה טכנולוגית הישר אל העתיד.

מעבדת המציאות של פייסבוק

עוד לא הספקנו להתאושש מההכרח בחשבון פייסבוק בשביל חוויות במציאות מדומה, והנה מגיעה מכה נוספת: השבוע הודיעה פייסבוק כי כנס האוקולוס השנתי שלה, "אוקולוס קונקט", שצפוי להיפתח ב-16 בספטמבר - הפעם באופן מקוון בגלל הקורונה, משנה את שמו יחד עם מיתוג מחדש של החטיבה כולה. מעתה אל תגידו "אוקולוס", כי אם "Facebook Reality Lab" - או בעברית: מעבדת המציאות של פייסבוק, שכוללת לצד הפעילות של אוקולוס גם את "ספארק" - טכנולוגיית המציאות הרבודה של החברה, משקפי ה-AR שנמצאים בפיתוח וכמובן את מוצרי "פורטל" - מסכי הווידאו החכמים. שם הכנס שונה בהתאם ל"פייסבוק קונקט", ואם השמועות מהחודשים האחרונים נכונות - יוצג בו דגם משופר של הקווסט הפופולרי.
במקביל חשפה פייסבוק את פרויקט "הורייזון" החשאי, שהיה עד כה בשלב בטא. הורייזון הוכרז בשנה שעברה, כרשת חברתית שכולה במציאות מדומה - ובה ניתן ליצור עולמות וירטואליים, לשחק ולייצר אינטרקציות חברתיות. החשיפה הזו מגיעה כשבועיים לפני כנס קונקט, והיא מציגה למעשה שכלול של פלטפורמות חברתיות מוכרות ב-VR כמו RecRoom, אבל יהיה נאיבי לחשוב שלשם פייסבוק מכוונת. למעשה, מימוש הפוטנציאל המלא של הורייזון משרטט את השלב האבולוציוני הבא של פייסבוק: עם חומרה זולה ונגישה יותר לשימוש, פייסבוק ממצבת את ה-VR כטכנולוגיה להמונים, אחרי עשרות שנים שבהן היא נחשבה כנישה לגיימרים עם כיסים עמוקים במיוחד, או כהרפתקה קצרה וחד-פעמית במתקנים ייעודיים. עם פלטפורמה ייעודית שאפשר יהיה לעשות בה פחות או יותר הכל - זו תהיה הרשת החברתית הבאה.

חיבוק דב או מכת מוות?

כל מי שיש ברשותו משקפי אוקולוס קווסט או ריפט יודע שהפנטזיות של פייסבוק כלל לא רחוקות מהמציאות: כשהמוצרים של אוקולוס נחטפים כמו לחמניות רותחות במוצאי יום כיפור, ועם ביקושים שהלכו וגברו גם בגלל משבר הקורונה, כשהעולם המערבי פחות או יותר סגור בבית ולומד שהכל אפשר לעשות גם מרחוק - המחשבה על להתחבר ולהיעלם לכמה שעות לעולם מקביל, בלחיצת כפתור ועם חומרה שכבר לא עולה אלפי שקלים, אינטראקציות חברתיות, משחקים, אימוני כושר, קולנוע, הופעות ואפילו טיסות לחו"ל - כולם יכולים להתקיים במרחב של הורייזון יחד עם החברים ובני המשפחה. זה הרי קורה, בקטנה, כבר עכשיו.
מצד אחד, חובבי VR ומומחים טכנולוגיים לא יכולים להתכחש ל"אפקט פייסבוק" על התעשייה כולה. רק ענקית כמו פייסבוק יכולה היתה לדחוף את הטכנולוגיה הזו קדימה - וזה בדיוק מה שהיא עשתה. מצד שני, חיבוק הדב של פייסבוק עשוי להיות גם מכת המוות של אוקולוס - אבל היא מעידה יותר מכל על האופן שבו פייסבוק רואה את הפיתוחים האלה ומהמרת עליהם בכל הכוח. נכון לעכשיו, שמות מוצרי אוקולוס עוד לא קיבלו מיתוג מחדש, אבל גם אם היום ההוא יגיע זה כנראה לא יפתיע אף אחד.