"אנחנו צריכים אותו מאוד, גם אם הוא בתקופה פחות טובה הוא עדיין שם בשבילנו. הוא אחד המנהיגים שלנו בדרך השקטה שלו. גם כשהוא בתקופה פחות טובה, השחקנים והצוות המקצועי פשוט סומכים עליו.
הוא שחקן מספיק טוב עם ניסיון כדי להוציא את עצמו גם מכזאת סיטואציה. הייתה לו פציעה שהוציאה אותו מהקצב דווקא אחרי תקופה טובה שלו, הוא צריך כמה דקות טובות ואז אין לי ספק שהביטחון שלו יחזור. לאורך השנים בתור מאמן יצא לי לעבוד עם שחקנים מוכשרים, לא תמיד גדולים כמוהו, הוא שחקן של מעמדים גדולים".
3 צפייה בגלריה
לורנזו בראון
לורנזו בראון
מקווים שהוא יגיע למאני טיים. בראון
(צילום: EPA/ANDREJ CUKIC)
את הדברים האלה על לורנזו בראון אמר בתחילת השבוע עודד קטש אחרי הניצחון של מכבי ת"א על בני־הרצליה, ה־14 ברציפות בזירה המקומית. זה נאמר בנשימה אחת, בלי לעצור, בלי לחשוב יותר מדי, כי מבחינת המועדון הצהוב אין הרבה על מה לחשוב - בראון הוא עדיין המנהיג של הקבוצה גם אם הוא נמצא בעונה פחות טובה מקצועית ומנטלית, והם מקווים שלמאני־טיים של העונה שמתחיל ממש בקרוב הוא יגיע. הערב (21.05) הצהובים יארחו בבלגרד את מילאנו למשחק שינעל את העונה הסדירה ביורוליג, אחרי ששחקניו של קטש כבר הבטיחו את המקום השביעי שמוביל לפליי־אין, שם יפגשו ב־16 באפריל את בולוניה או באסקוניה.
כדי להסביר את החשיבות של בראון צריך לחזור לקיץ הקודם. המנהל הספורטיבי דאז, ניקולה וויצ'יץ', עקב אחרי בראון כששיחק במדי קאזאן והחליט לשים עליו את היד במהירות כבר בסוף חודש יוני. את מה שקרה אחר כך אף אחד לא צפה. בראון קיבל אזרחות ספרדית במהלך בזק כדי שיוכל לשחק בנבחרת, אותה הוביל לזכייה ביורובאסקט עם ממוצעים של 15.2 נקודות, 7.6 אסיסטים ומדד 16.7. במכבי התחילו להבין מה הם מחזיקים ביד, וגם ריאל מדריד כבר לטשה עיניים אבל התעוררה מאוחר מדי.
במכבי התאהבו בבראון מהרגע הראשון, בעיקר בזכות האופי שלו. בקבוצה מתארים אותו כבעל שקט פנימי, שמוביל לאי־אנוכיות, אותנטיות ובעיקר מוציא החוצה את המנהיג שבו בלי הרבה מילים. אותו השקט התבטא על הפרקט בצורה יוצאת מן הכלל, כשבראון הפך בן רגע לאחד המנהיגים של הקבוצה לצד ווייד בולדווין.

דרוש סוויץ' בראש

בחודש ינואר של העונה שעברה במכבי התחילו לחשוש. הם זכרו שלסקוטי ווילבקין היה חוזה מובטח עם פיצוי של מיליון דולר ופנרבחצ'ה שילמה אותו בלי למצמץ. גם בראון החזיק בסעיף כזה, ולנוכח העניין הבלתי פוסק של הקבוצות הספרדיות במכבי החליטו ללכת למהלך מהיר ולהאריך את חוזהו בשלוש שנים נוספות עד סוף 2025/26 תמורת 1.5 מיליון דולר לעונה. החוזה מובטח עד סוף 2024/25, כשלקראת העונה שלאחר מכן יש לקבוצה אופציית יציאה.
3 צפייה בגלריה
מנהלה המקצועי של מכבי ת"א ניקולה וויצ'יץ'
מנהלה המקצועי של מכבי ת"א ניקולה וויצ'יץ'
הראשון לזהות. וויצ'יץ'
(צילום: עוז מועלם)
בראון אמר בראיון ל"ידיעות אחרונות" בתחילת העונה: "מעולם לא עבר לי בראש לעזוב את מכבי. אני זוכר את הדיווחים, היינו באותו הזמן במדריד רגע לפני משחק. נכנסתי לאיזו חנות ברחוב ואז ראיתי את עמי ביטון, מנהל הקבוצה, והוא שאל אותי 'זה נכון?' באותו הזמן לא אמרתי מילה לאף אחד. במבט לאחור, זה שריאל רצתה אותי מאוד עזר לי, זה גרם למכבי לרצות אותי אפילו עוד יותר. אז תודה רבה למי שפירסם את הדיווח הזה".
שלושה חודשים אחר כך גם בולדווין האריך את חוזהו, והשניים הובילו את הקבוצה בעונה שעברה לפלייאוף היורוליג, במרחק נגיעה מעלייה לפיינל־פור, מה שרק הגדיל את הרעב שלהם ואת הציפייה שבעונה הנוכחית הם יצליחו לעשות עוד צעד אחד קדימה.
זה אמנם עוד אפשרי, אבל התוכניות של בראון השתבשו העונה בעקבות המלחמה והמצב בארץ. בראון חווה ירידה משמעותית ביכולת כשהוא מעמיד ממוצעים נמוכים יחסית של 12.2 נקודות, 2.9 ריבאונדים ו־6.2 אסיסטים, אבל היא לא באה לידי ביטוי רק בדף הסטטיסטיקה, אלא בשפת הגוף שלו על הפרקט כשהוא נראה חסר ביטחון ולא מרוכז.
במכבי מספרים שהסיטואציה של המלחמה טרפה את הקלפים מבחינת בראון. "צריך להבין שמדובר בשחקן בן 33", מספר מקורב לבראון. "עם כמה שהוא מקצוען ושומר על כושר, עדיין הגוף הוא לא אותו הדבר כשאתה בגיל כזה, בטח בעונה כזאת עם כמות טיסות מטורפת ורצף משחקים בלתי אפשרי. גם מבחינה מנטלית, קשה לשחקן שמרגיש שהגוף שלו לא עומד בזה לעשות סוויץ' בראש ולשחק כאילו לא קרה כלום. אתה באיזשהו מקום מתחיל להבין את הגיל שלך, מתחיל לחשוש שהגוף לא מגיב טוב, ואז אתה כבר לא מכיר את עצמך".
3 צפייה בגלריה
בראון
בראון
שפת גוף מדאיגה. בראון
(צילום: credit: Djordje Kostic and Dragan Tesic)

מספקים מעטפת

בתוך כל הסיטואציה הזו, כשברקע יש חרושת שמועות על מעבר אפשרי של בראון לריאל מדריד, במכבי ת"א נאלצים להתמודד עם בעיה נוספת - אי־ודאות כלכלית בעקבות כך שלא אירחו בת"א את משחקי הבית ביורוליג. מצד אחד, לבראון יש חוזה מובטח לעונה נוספת ובמכבי מאוד אוהבים אותו, אבל מצד שני, לנוכח הערפל הכלכלי והירידה ביכולת, בתוספת לאפשרות שהמצב הביטחוני לא ישתפר בעונה הבאה - מתגברות ההערכות שבראון יבקש להשתחרר מהחוזה שלו בקיץ הקרוב. זה ישחרר לצהובים סכום כסף עצום (השכר שלו פלוס פיצוי) ויביא את שני הצדדים למצב של ניצחון כפול.
ולמרות זאת, במכבי וגם בראון עצמו לא אומרים נואש, ונעשות איתו שיחות רבות כדי לעזור לו לצאת מהסיטואציה הזו ולתת לו את המעטפת שהוא צריך. במכבי מבינים שעד עכשיו הם עוד איכשהו הסתדרו עם התעלות של מספר שחקנים במהלך העונה, אבל ברגעי המאני־טיים כשנותרו על השולחן עוד שלושה תארים אפשריים – יורוליג, גביע המדינה ואליפות, הם יצטרכו את בראון בשיאו.
"הוא אחת הסיבות שכמעט הגענו לפיינל־פור בעונה שעברה", אמר גורם במועדון. "אין ספק שאנחנו צריכים אותו גם הפעם. התפקיד שלנו הוא לתת לו את כל מה שהוא צריך כדי לעזור לו לצאת מהמצב הזה, אם זה שקט, או אם זה להחזיר לו את הביטחון שהוא צריך. לדעת כל מי שנמצא במועדון וכל מי שמכיר את לורנזו, הוא ידע להתעלות בזמן, הוא מקצוען ומוכשר, ואין שום סיבה שזה לא יקרה".
פורסם לראשונה: 01:30, 11.04.24