אחרי שיגור היסטורי של אסטרונאוטים לחלל וזינוק שיא במניות טסלה, אילון מאסק, היזם השנוי במחלוקת והטכנולוג חסר הגבולות, רשם לעצמו הישג משמעותי נוסף: בשבוע שעבר הוא הדיח רשמית את ביל גייטס מהמקום השני ברשימת עשירי העולם (ג'ף בזוס של אמזון נשאר במקום הראשון), לאחר שהונו הוערך בכ-128 מיליארד דולר. גייטס, שעשה את הונו כמייסד ענקית הטכנולוגיה מיקרוסופט ונחשב לאחד הפילנתרופים הגדולים בעולם, הוא במובנים רבים האנטי-תזה של מאסק, שתפס כעת את מקומו ברשימה האקסקלוסיבית.
ביל גייטס ואילון מאסקביל גייטס ואילון מאסק
ראש בראש. ביל גייטס ואילון מאסק
(צילום: AP)
אלא שהניגודים בין השניים לא נשארים מאחורי הקלעים של התעשייה: גייטס ומאסק התכתשו באופן פומבי למדי, בייחוד בשנה האחרונה, והתנגשו סביב שורה של נושאים - החל מנגיף הקורונה והמשבר העולמי שנוצר בעקבותיו, ועד לטכנולוגיות של תעשיית הרכב. לרגל ההדחה ההיסטורית, חזרנו אל הוויכוחים העקרוניים בין שני אילי ההון הטכנולוגיים.
גייטס נגד טסלה: "קניתי פורשה טייקן" מוקדם יותר השנה התראיין גייטס והחווה את דעתו המלומדת על טסלה - יצרנית הרכבים החשמליים שייסד מאסק. הוא אמר אז שלמרות שטסלה קידמה במובנים רבים את הסקטור של כלי רכב חשמליים ואת הנושא של נהיגה אוטונומית, הוא בחר לעצמו מותג אחר כרכב החשמלי הראשון שלו - פורשה טייקן. גייטס, שדווקא הצטלם כשהוא נוהג במודל X של טסלה לפני שנים אחדות, דיבר ארוכות בריאיון על הנושא של חרדת הטווח ועל היכולת המוגבלת של רכבים חשמליים לתפוס את ההמונים בשלב זה.
מאסק לא נשאר חייב: "שיחות מאכזבות" בתגובה לריאיון ההוא, צייץ מאסק בטוויטר: "השיחות שלי עם גייטס תמיד היו פחות ממרשימות למען האמת". אבל הוויכוח ההוא הפך להיות עקרוני יותר בחודשים האחרונים, סביב התבטאויות של גייטס בנושא של רכבים חשמליים כבדים יותר. ב-2017 הציגה טסלה דגם של משאית חשמלית (שהשקתו הרשמית מתעכבת למדי), והיצרנית עוסקת גם בפיתוח קונספט של מטוסים חשמליים.

גייטס מפקפק: "זה לא יעבוד בחיים" המיליארדר שמשקיע את הונו ואת זמנו לפתרון בעיות עולמיות כמו שינויי האקלים, מי שתייה ורעב, הסביר את משנתו בנוגע לטכנולוגיות של סוללות חשמליות ואמר כי "גם עם פריצות דרך משמעותיות בטכנולוגיה של סוללות, רכבים חשמליים אף פעם לא יהוו פתרון ישים עבור משאיות סמי-טריילר, אוניות משא ומטוסי נוסעים. חשמל עובד כשצריך לכסות מרחקים קצרים, אבל אנחנו צריכים פתרונות אחרים בכל הנוגע לרכבים כבדים ולמרחקים ארוכים".
מאסק מחזיר אש: "אין לו מושג" שוב, המייסד של טסלה פנה אל טוויטר כדי להגיב לדברים של גייטס וטען כי לאיש "אין שום מושג" בנושא. גייטס מנסה לקדם גישה אחרת בנוגע לתחליפים מסוג דלקים ביולוגיים, שלטענתו ירוקים יותר ואפקטיביים יותר מפתרונות חשמליים - בייחוד בכל הנוגע לרכבים כבדים ולמרחקים ארוכים יותר, אבל את מאסק זה לא מרשים במיוחד. אם זה לא מספיק, בזמן שטסלה כבר הציגה טנדר חשמלי, גייטס הכיר ביצרניות רכב כמו פורד ו-GM כשציין טנדרים חשמליים, אבל הזניח את האזכור של טסלה עצמה.

גייטס: "האמירות של מאסק על הקורונה - שערורייה" בחודש יולי האחרון התייחס גייטס לשלל האמירות של אילון מאסק, הנוגעות לנגיף הקורונה. מאסק הביע ספק גדול מהרגע הראשון סביב האפקט של הנגיף והטיפול בו מסביב לעולם, וטען בין היתר כי ילדים מחוסנים מפני הנגיף באופן טבעי, וכי יש הרבה מאוד תוצאות חיוביות שגויות בבדיקות הקורונה, שמטות את הסטטיסטיקה ומציגות תמונת מצב מטעה. בנוסף, מאסק פתח בחזרה מפעלים של טסלה בניגוד להנחיות השעה, והביע זלזול עמוק במגפה לכל אורך החודשים האחרונים.
ביל גייטס ואילון מאסקביל גייטס ואילון מאסק
ה"שערורייתי" וה"טיפש". גייטס ומאסק
(צילום: AP)
בריאיון ל-CNBC אמר אז גייטס כי "העמדה של מאסק היא לשמר רמה גבוהה של תגובות שערורייתיות. הוא לא בדיוק מעורב בנושא של חיסונים. הוא מייצר מכונית חשמלית נהדרת. גם הטילים שלו עובדים היטב. אז אני מניח שמותר לו להתבטא ככה. אני מקווה שהוא לא מבלבל אזורים שבהם לא מבין במיוחד".
מאסק מכה בחזרה: "טיפש" בריאיון לפודקסט של הניו יורק טיימס נשאל מאסק לגבי האמירות של גייטס. "גייטס אמר משהו על זה שאני לא מבין על מה אני מדבר. כאילו, היי, טיפש, אנחנו אלה שמייצרים את מכונות החיסונים בשביל CureVac - החברה שהשקעת בה כסף".