איש העסקים מיכאל שטראוס הלך היום (שבת) לעולמו. שטראוס, בן 86 במותו, היה מבכירי התעשיינים בישראל. הוא נולד ב-1934 ושימש יו"ר קבוצת שטראוס בשנים 1975–2001 וכן יו"ר שטראוס החזקות. שטראוס הוא אביהם של עופרה שטראוס, יו"ר קבוצת שטראוס גרופ, עירית שטראוס-קופלר ועדי שטראוס, המכהן בשנים האחרונות וכיום כיו"ר שטראוס אחזקות. סב ל-12 נכדים וסבא רבא לשני נינים.
שטראוס הקים במו ידיו אמפריית מזון בינלאומית (שטראוס, עלית, יוטבתה, יד מרדכי, שטראוס מים, טעם הטבע וכן חברות קפה בכל העולם), שמעסיקה כ-6,500 עובדים בישראל וכ-15 אלף עובדים ברחבי העולם. במשך עשורים סיפק עבודה לאלפי עובדים באזורי הפריפריה.
מיכאל שטראוס מיכאל שטראוס
מיכאל שטראוס
(צילום: אוראל כהן)
מקבוצת שטראוס נמסר: "לאורך כל שנות פעילותו בחברה וביתר שאת לאחר פרישתו, עסק שטראוס בעשייה ציבורית ובפעילות חברתית, בעיקר למען פיתוח הפריפריה בכלל והגליל והצפון בו גדל וצמח - בפרט. הוא המשיך עד יומו האחרון לפעול בלהט ובמרץ רב לפיתוחה ולקידומה של העיר עכו, הסמוכה לעיר נהריה שם החל לפני כ-80 שנה לפעול קבוצת שטראוס. הוא פעל לשיפור איכות החיים של תושביה, גייס אנשי עסקים להשקיע בעיר, דאג לפתיחה מפעלים ולייצור מקומות תעסוקה לתושבי האזור וטיפח מוסדות תרבות, מוסיקה ושירותים נוספים לרווחת התושבים".
שטראוס נולד בגרמניה לריכרד והילדה שטראוס וב-1936 עלה עם משפחתו לישראל. באותה השנה הקימו הוריו מחלבה בחצר ביתם בנהריה. אמו הקימה עסק לייצור גבינות. ב-1939 החליטו הוריו למכור את הרפת, שמנתה כבר 20 פרות, ולהקים את מחלבת שטראוס נהריה, שלימים הפכה לענקית המזון שטראוס. במשך 12 שנים מילא תפקידים בחברה ואחרכי כן עבד בחברת אדניר למוצרי גלידה בדרום הארץ. בהמשך שב לחברה המשפחתית.
ב-1969 חתם על הסכם שותפות בינלאומי בין שטראוס לחברת ז'רבה-דנונה שרכשה 28% ממניות שטראוס במחלבה. בשנת 1972 הקים בנהריה מפעל לייצור יוגורט ומעדני חלב בבעלות משותפת עם ז'רבה-דנונה. ב-1974 הביא לישראל את יוגורט דנונה, ומספר שנים לאחר מכן יוצר במפעל מעדן חדש: "מילקי". ב-1975, עם פטירתו של אביו, התמנה ליו"ר מחלבות שטראוס. ב-1991 מונה לנשיא ויו"ר הקבוצה.
מיכאל שטראוס מיכאל שטראוס
תמונת ילדות של מיכאל שטראוס ומשפחתו
(צילום רפרודוקציה: אוראל כהן)
ב-1997 הוביל שטראוס כניסה לשותפות עם חברת עלית ורכישת השליטה בחברה, שותפות משמעותית ביותר עבור הקבוצה. בכך נכנסה שטראוס לתחום הקפה הקלוי בשווקים בינלאומיים והפכה ליצרנית הקפה החמישית בגודלה בעולם. רוב פעילות הקפה מתרכזת במרכז ומזרח אירופה, בישראל ובברזיל.
באותה השנה הוקם בכרמיאל מפעל לייצור חומוס בקווים רציפים. את המפעלים הבאים לחומוס ולסלטים כבר הקימה חברת שטראוס בארה"ב ובכך הפכה לבעלים של חברת סלטים טריים בינלאומית אשר פועלת כיום בארה"ב, קנדה, מקסיקו, אוסטרליה וניו זילנד, הולנד וגרמניה.
אחד המהלכים המשמעותיים שביצע טרם פרישתו היה ב-1999 עם הכניסה לשותפות (50%) עם תאגיד הענק פפסיקו-פריטו ליי. שותפות זו היוותה תשתית לשותפות נוספת שנרקמה בין שטראוס לפפסיקו ב-2007 בתחום הסלטים הטריים. באותה העת נכנסה פפסיקו כשותפה ב-50% בחברת סברה, הנמצאת בבעלות משותפת עם שטראוס.
ב-2001 העביר שטראוס לבתו עופרה את תפקיד יו"ר הקבוצה ועבר לכהן כיו"ר שטראוס אחזקות, המחזיקה במניות החברה המשפחתית ובעלת השליטה בקבוצת שטראוס, וכחבר דירקטוריון בקבוצה. אחותו רעיה שטראוס בן דרור הצטרפה לשטראוס בניהול עד לפרישתה מהחברה ב-2003. השניים הקימו בבעלות משותפת את חברת שטראוס השקעות, המנהלת כספים והשקעות ופעילה בארץ ובחו"ל. ב-2004 שטראוס ועלית התמזגו. ביוני 2011 הודיע על פרישתו כדירקטור, במקומו מונה לדירקטוריון קבוצת שטראוס בנו עדי. הוא המשיך לכהן כיו"ר שטראוס אחזקות.