בקמפיין הבחירות שלו אמר ג'ו ביידן כי אם ייבחר לנשיאות, יעשה הכול כדי שסעודיה תהיה "מדינה מצורעת". הוא נבחר - אבל עכשיו לא רק שסעודיה אינה מצורעת, אלא שהסכם נורמליזציה איתה נמצא בראש סדר העדיפויות של ביידן ושל ראש הממשלה בנימין נתניהו.

אחרי הריאיון הנדיר שפורסם אמש ב"פוקס ניוז" עם יורש העצר הסעודי מוחמד בן סלמאן, נראה שהסכם כזה קרוב מתמיד. בשנים האחרונות בן סלמאן העניק ריאיונות בודדים לתקשורת העולמית, במיוחד מאז חיסולו באיסטנבול של העיתונאי ג'מאל חשוקג'י ב-2018, בפעולה סעודית שהמודיעין האמריקני אמר כי כנראה שאושרה על ידי הנסיך.
בן סלמאן הכחיש כל מעורבות בהתנקשות, אבל אותו חיסול של עיתונאי "וושינגטון פוסט" שנהג לבקר את המשטר הסעודי, היה מה שהוביל את ביידן לומר ב-2019 כי יהפוך את סעודיה ל"מצורעת". זה לא קרה. רחוק מזה.

4 צפייה בגלריה
מוחמד בן סלמאן
מוחמד בן סלמאן
בן סלמאן. כולם רוצים ביקרו
(צילום: Bandar Algaloud/Courtesy of Saudi Royal Court/Handout via REUTERS)
כשנשאל על ההתנקשות בחשוקג'י בריאיון ל"פוקס ניוז" אמר בן סלמאן כי מאז "ניסינו לעשות רפורמה במערכת הביטחון שלנו, כדי שטעויות כאלה לעולם לא יקרו שוב. זו הייתה טעות, זה היה כואב. כל מי שהיה מעורב בזה נכנס לכלא".
בחמש השנים שחלפו, הממלכה הסירה כל סממן לסטטוס של "מצורעת", כשהמוקד עבר ליוזמות דיפלומטיות גדולות ולקידום "חזון 2030" - תוכנית בן סלמאן לרפורמות בכלכלה, למתן מקומות עבודה לצעירים ולגמילה של הממלכה מהתלות ברווחי הנפט.
הרפורמות של בן סלמאן הפכו את הממלכה ממדינה אולטרה-שמרנית שנשלטת על ידי חוקי השריעה האיסלאמיים, לכוח עולה בתחום הבידור, ולכזו שמשקיעה מיליארדי דולרים בספורט - ובכלל זאת קניית סבב גולף חדש ורכישת כדורגלנים מובילים, כשהיהלום שבכתר הוא כריסטיאנו רונאלדו שמככב כיום בקבוצת א-נסר.

הוא נשאל על דברי המבקרים לפיהם ההשקעה הסעודית בגולף ובענפי ספורט אחרים היא "ספורטוושינג" - בזבוז כספים על ספורט כדי לשפר את התדמית של הממלכה בעולם. בן סלמאן אמר כי לא אכפת לו מההאשמות הללו: "אם ההשקעות בספורט ימשיכו להוביל להעלאת התל"ג הסעודי, אז נמשיך לעשות ספורטוושינג".
אבל השליטה ללא מצרים של הממלכה בנתיניה נותרה כשהייתה, ואף התחזקה. סעודים שדיברו נגד מדיניות בן סלמאן נשלחו לעונשי מאסר ממושכים, היו גם מי שקיבלו עונש מוות - וגם סעודים גולים שמתגוררים בארצות הברית סבלו מהזרוע הארוכה של המשטר. בנוסף, חוקים אנכרוניסטים רבים טרם שונו. "אנחנו לא גאים בכל החוקים שלנו", הודה בן סלמאן בריאיון.
בן סלמאן, כיום בן 38, הפך למעשה לשליט בפועל אחרי שאביו הקשיש, המלך סלמאן, מינה אותו ליורש העצר ב-2017. ביידן, למרות דבריו בקמפיין, איחה את היחסים עם יורש העצר וביקש את העזרה שלו בהתמודדות עם מחירי הנפט ובסוגיות אזוריות אחרות. "האג'נדה בין סעודיה ואמריקה היום היא באמת מעניינת", אמר בן סלמאן ל"פוקס ניוז", ותיאר את מערכת היחסים עם ביידן כ"ממש מדהימה".
4 צפייה בגלריה
כריסטיאנו רונאלדו. היהלום שבכתר ה"ספורטוושינג"
כריסטיאנו רונאלדו. היהלום שבכתר ה"ספורטוושינג"
כריסטיאנו רונאלדו. היהלום שבכתר ה"ספורטוושינג"
(האתר הרשמי של אל נאסר)
לפי הדיווחים, במשא ומתן על הסכם נורמליזציה מבקשת סעודיה ברית הגנה עם ארצות הברית, כלי נשק מתקדמים, ויתורים משמעותיים שתעניק ישראל לפלסטינים וגם סיוע בתוכנית גרעין אזרחי. אבל לא בטוח שבן סלמאן מעוניין שהגרעין יהיה רק לצרכים אזרחיים.
"אם לאיראן יהיה נשק גרעיני - גם לנו חייב להיות", הוא אמר במסר ברור לטהרן, איתה חידש לא מכבר את היחסים הדיפלומטיים. לצד זאת אמר כי הייתה "התחלה טובה" ביחסים בין המדינות, והביע תקווה שזה יימשך.
"בכל יום אנחנו מתקרבים יותר להסכם עם ישראל", אמר בן סלמאן על נורמליזציה עם ישראל, וזו לא התמורה היחידה ביחסי החוץ של סעודיה. לאחרונה ביצעה הממלכה צעדים משמעותיים לקראת סיום מעורבותה במלחמה ארוכת השנים בתימן מול המורדים החות'ים הנתמכים על ידי איראן, ורק השבוע אירחה משלחת של המורדים בבירה ריאד.
4 צפייה בגלריה
חוסיין אמיר עבדאללהיאן שר החוץ של איראן ביקור בריאד סעודיה
חוסיין אמיר עבדאללהיאן שר החוץ של איראן ביקור בריאד סעודיה
שרי החוץ של סעודיה ואיראן. חידוש יחסים - ומסר מאיים
(צילום: Fayez NURELDINE / AFP)
בנוסף, הובילה סעודיה את חזרתה של סוריה לליגה הערבית ובמרץ - בתיווך סין - חידשה כאמור את היחסים הדיפלומטיים עם איראן, אחרי שנים של עוינות.
סעודיה נשארה נייטראלית יחסית במלחמת רוסיה-אוקראינה, כשסיפקה סיוע הומניטרי לאוקראינים והציעה עצמה כמתווכת בין מוסקבה לקייב. בריאיון אמר בן סלמאן כי מדינה שפולשת למדינה אחרת זה "דבר רע מאוד", אבל לא נראה שהוא מתכוון לשנות את העמדה הבסיסית של מדינתו בנושא.
הממלכה שומרת על יחסים טובים עם ארצות הברית, סין ורוסיה, הכול במטרה לקדם את האינטרסים שלה. האינטרסים האלה הם גם אלו שמובילים את יצואנית הנפט הגדולה בעולם לקידום נורמליזציה עם ישראל.