הרשויות בניו יורק הודיעו על מעצר שלישי בפרשה שמסעירה את העיר ואת ארצות הברית כולה בימים האחרונים, ובמוקד שלה החשד שפעוטון שבו בן שנה מת ממנת יתר של פנטניל שימש למעשה כמרכז הסתרה והפצה של הסם המסוכן הזה. בפרשה כבר נעצרו מפעילת הפעוטון ואדם נוסף שהתגורר שם, ובמקביל ממשיכות הרשויות במצוד אחר בעלה של האישה – שלפי החשד הוביל את הפעילות הלא-חוקית במעון.
7 צפייה בגלריה
ניקולס דומיניצ'י בן שנה שמת ממנת יתר של פנטניל ב פעוטון שבו הוחבא הסם ב ניו יורק ארה"ב
ניקולס דומיניצ'י בן שנה שמת ממנת יתר של פנטניל ב פעוטון שבו הוחבא הסם ב ניו יורק ארה"ב
ניקולס דומיניצ'י בן השנה, שמת ממנת יתר של פנטניל אליו נחשף בפעוטון בניו יורק. הסם הוחבא במצעים ומתחת לאזור המשחקים
7 צפייה בגלריה
סמים שאותרו ב פעוטון ב ניו יורק ארה"ב שם מת ניקולס דומיניצ'י בן שנה ממנת יתר של פנטניל
סמים שאותרו ב פעוטון ב ניו יורק ארה"ב שם מת ניקולס דומיניצ'י בן שנה ממנת יתר של פנטניל
"דלת הסתרים" שהתגלתה במעון, והסמים שהוחבאו
(צילום: משטרת ניו יורק)
תחילתה של הפרשה לפני שבוע וחצי, ב-15 בספטמבר, אז הוזעקו הרשויות לפעוטון "דיבינו ניניו" בשכונת ברונקס בניו יורק, אחרי שארבעה תינוקות ופעוטות במקום איבדו את הכרתם – לפי החשד בגלל מנת יתר של פנטניל שאליו נחשפו. אחד מהם, ניקולס דומיניצ'י בן השנה, מת בזירה. השאר ניצלו בזכות התרופה נרקאן שניתנה להם ומשמשת לטיפול במקרים של מנת יתר של אופיואידים כגון פנטניל. מדובר במשכך כאבים רב-עוצמה, ואף שהוא ניתן תחת מרשם רופא הוא מופץ גם באופן בלתי-חוקי – ובעשור האחרון השימוש בו הפך למגפה של ממש בארה"ב, כזו שקוטלת רבבות אמריקנים מדי שנה.
בחיפוש שערכה המשטרה בפעוטון נמצאה כמות גדולה סמים, בהם פנטניל, שהוחבאו בחלקם בעזרת מצעים שעליהם ישנו הפעוטות. סמים נמצאו גם מתחת לדלת סתרים שהותקנה ברצפה ששימשה כאזור המשחקים של הילדים. לצד הסמים, שלפי הדיווחים אוחסנו לפחות בחלקם בחבילות שעליהן הוטבע בחותמת הכיתוב "שחר אדום", נמצא בפעוטון גם ציוד נלווה שמשמש עבור ייצור ואחסון של סמים. המעון אמנם עבר בהצלחה ביקורת על ידי פקחי הבריאות של עיריית ניו יורק ב-6 בספטמבר, אבל נציב הבריאות של העיר אשווין וסאן ציין כי אנשיו אינם מיומנים באיתור סמים. "אני מצטער מאוד, אבל אחד הדברים שפקחי המעונות שלי לא מוכשרים בו הוא חיפוש אחר פנטניל. אולי כדאי שכן", אמר בשבוע שעבר.
7 צפייה בגלריה
סמים שאותרו ב פעוטון ב ניו יורק ארה"ב שם מת ניקולס דומיניצ'י בן שנה ממנת יתר של פנטניל
סמים שאותרו ב פעוטון ב ניו יורק ארה"ב שם מת ניקולס דומיניצ'י בן שנה ממנת יתר של פנטניל
הסמים שאיתרו החוקרים. "למבריחים לא אכפת שהם מסכנים חיי ילדים"
(צילום: משטרת ניו יורק)
7 צפייה בגלריה
סמים שאותרו ב פעוטון ב ניו יורק ארה"ב שם מת ניקולס דומיניצ'י בן שנה ממנת יתר של פנטניל
סמים שאותרו ב פעוטון ב ניו יורק ארה"ב שם מת ניקולס דומיניצ'י בן שנה ממנת יתר של פנטניל
(צילום: משטרת ניו יורק)
בעקבות הטרגדיה בפעוטון עצרה משטרת ניו יורק את מפעילת המקום גריי מנדז בת ה-36 ואת כרליסטו אסבדו בריטו בן ה-41, שהתגורר שם בשכירות, והשניים הואשמו בין היתר בעבירה של רצח בנסיבות של "אדישות מושחתת". אמש (יום ב') נודע כאמור על מעצר של חשוד שלישי בפרשה: רני אנטוניו פרה פרדס בן ה-38, שהואשם בעבירה של הפצת סמים שגרמה למוות. לפי הרשויות היה לו "תפקיד מפתח" במכירה של כמויות סמים רבות שאוחסנו באותו פעוטון. בחיפוש בדירתו של פרדס, שלפי הדיווחים כונה "אל גאיו" ("התרנגול" בספרדית), אותר ציוד שנועד להכנת הסמים, משקולות דיגיטליות כמו גם אותה חותמת שימשה להטבעת הכיתוב "שחר אדום" על חבילות הסמים.
"המעצר היום הוא צעד אחד נוסף בדרך להבאת צדק עבור הקורבנות-הילדים במקרה המחריד הזה, ועבור משפחותיהם", מסר אמש התובע הפדרלי דמיאן וויליאמס שמוביל את החקירה. בחקירה מעורב גם המנהל לאכיפת הסמים (DEA), ואיש הסוכנות הזו פרנק טרנטינו ציין אחרי המעצר הנוסף: "המבריחים מחביאים לעתים קרובות חומרים לא חוקיים במקומות לא בולטים או כאלו שאיש לא חושד בהם, מבלי שאכפת להם מבטיחותם של אחרים. במקרה הזה, לוחות הרצפה במעון שימשו כמקום מסתור, באופן שסיכן את חייהם של הילדים שבסך הכול ישבו ושיחקו על הרצפה".
7 צפייה בגלריה
חשוד שנמלט אחרי ש ניקולס דומיניצ'י בן שנה מת ממנת יתר של פנטניל ב פעוטון שבו הוחבא הסם ב ניו יורק ארה"ב
חשוד שנמלט אחרי ש ניקולס דומיניצ'י בן שנה מת ממנת יתר של פנטניל ב פעוטון שבו הוחבא הסם ב ניו יורק ארה"ב
הוזהר על ידי אשתו, ונמלט "כנראה לרפובליקה הדומיניקנית". החשוד המרכזי שתועד בורח עם שקיות גדושות
מנדז, מפעילת המקום, טוענת להגנתה כי לא ידעה על הסמים במעון שלה וכי מי שהחביא אותם שם הוא בעלה שנמלט כאמור – ומתנהל אחריו כעת מצוד. אבל לפי החשד היא זו שהזהירה את בעלה לפני שהזעיקה את כוחות החירום כשגילתה את הילדים חסרי הכרה, וגם מחקה אלפי הודעות טקסט מהטלפון הנייד שלה. הבעל תועד נמלט מהמעון לפני הגעת הכוחות, כשהוא אוחז בשתי שקיות פלסטיק גדושות. גורמים שמעורים בחקירה אמרו ל"ניו יורק פוסט" כי ייתכן שהבעל ברח לרפובליקה הדומיניקנית – המדינה שממנה הוא ואשתו היגרו לארה"ב. "כולנו פועלים כדי למצוא אותו – ברמה הלאומית וגם שם ברפובליקה הדומיניקנית", אמר הגורם, שתיאר את הבעל כ"שחקן המרכזי" בפעילות הסמים הבלתי-חוקית בפעוטון.
הפרשה, שזוכה לתשומת לב נרחבת יחסית בתקשורת האמריקנית והבינלאומית, מפנה תשומת לב מחודשת ל"מגפת האופיואידים" שמכה בארה"ב בשנים האחרונות: לפי דו"ח שפרסם לאחרונה המרכז לבקרת מחלות ומניעתן (CDC), מספר מקרי המוות מפנטניל זינק פי יותר משלושה בין 2016 ל-2021, כשבתחילת התקופה הזו מספר מקרי המוות בארה"ב מפנטניל עמד על 5.7 בני אדם לכל 100,000 איש, לעומת 21.6 לפני שנתיים. ב-2010 מתו בארה"ב 40,000 בני אדם ממנת יתר, ופחות מ-10% מאותם מקרים נגרם מפנטניל, אבל ב-2021 חצה לראשונה מספר הקורבנות ממנת יתר את רף ה-100,000 – ומתוכם 66% נגרמו מפנטניל.

7 צפייה בגלריה
התמכרות למשככי כאבים
התמכרות למשככי כאבים
מגפת אופיואידים בארה"ב, עם 100,000 קורבנות ממנת יתר ב-2021 - 66% מהם בגלל פנטניל
(צילום: Shutterstock)
פנטניל הוא אופיואיד סינתטי, שמשמש כאמור כמשכך כאבים עוצמתי: הוא חזק יותר פי 50 מהרואין, ופי 100 ממורפיום. לצד פנטניל שמוענק באופן חוקי ובמרשם רופא, הסם הזה מיוצר ומופץ גם באופן בלתי-חוקי, בעיקר בעזרת הברחות ממקסיקו. לפי ה-DEA, הוא מיוצר שם באמצעות חומרים כימיים שמיובאים מסין.