עשור עבר מאז האליפות האחרונה של מכבי חיפה, אך נראה שכעת היא מוכנה יותר מתמיד להסתער על התואר. נכון שהירוקים שיחקו רק שני מחזורי ליגה בינתיים, אבל עם התלכיד שכולל חוליית התקפה קטלנית, שחקנים צעירים מוכשרים וזרים איכותיים, כאשר על כולם מנצח המאמן הישראלי המצליח ביותר בעשור האחרון, ברק בכר, נראה שאין מתכון טוב יותר לאליפות אחרי שנים ארוכות של כישלונות ואכזבות.
מכבי חיפה של השנים האחרונות עשתה במכנסיים פעם אחר פעם מול מכבי תל אביב. בעונה שעברה זה הסתיים בארבעה הפסדי ליגה בארבעה מפגשים. מדובר בנתון שמעבר ליכולת ולהבדלי רמות, מצביע על כך שמשהו פסיכולוגי מקשה על הירוקים מול הצהובים. כולם זוכרים את ה-4:3 הדרמטי באחד מהמשחקים היותר גדולים שנראו בכדורגל הישראלי בשנים האחרונות. חיפה חזרה מפיגור 2:0, ומ-3:2 צהוב, הצליחה לאזן שוב ל-3:3, אבל שער דרמטי של יונתן כהן בתוספת הזמן נתן לאלופה ניצחון 3:4, שדחף אותה בצורה משמעותית לאליפות שנייה ברציפות.
מכבי תל אביב מכבי חיפהמכבי תל אביב מכבי חיפה
יונתן כהן אחרי שער הניצחון
(צילום: אורן אהרוני)
מכבי חיפהמכבי חיפה
החיפאים רוצים לשנות את מאזן הכוחות
(צילום: אביהו שפירא)
ואם כבר מדברים על בעיה פסיכולוגית - מכבי חיפה לא ניצחה את מכבי ת"א כבר יותר מארבע שנים בליגה, ויש לה ניצחון ליגה בודד על היריבה המרה בשמונה השנים האחרונות. במועדון משוכנעים שהדבר חייב להשתנות כבר ביום שני, אם בכר חולם על אליפות. כבר שנים רבות לא קרה שהירוקים הגיעו למשחק מול הצהובים כפייבוריטים או לפחות כשווים. בשנים האחרונות התל אביבים היו מעליהם, אך הפעם יחסי הכוחות השתנו. חיפה פתחה את העונה מצוין, ולעומתה האלופה נראית לא טוב, עם 2 נקודות בלבד מ-9 אפשריות.

הזרים הטובים נשארו ומכבי חיפה התחזקה

בזמן שמכבי ת"א איבדה את אנדרה ג'ראלדש, ז'איר אמאדור, צ'יקו אפואדו והעזיבה את הצמד עומר אצילי ודור מיכה - הירוקים שמרו על מרבית הסגל. ולא רק זה, הם התחזקו בצורה משמעותית עם החתמתם של טאלב טאוטחה, חוסה רודריגז, בוגדן פלאניץ', והחזרתו של מוחמד אבו פאני שהפך לבורג משמעותי.
מכבי חיפה גם שמרה על הנכסים שלה. ניקיטה רוקאביציה, מלך השערים של ליגת העל בעונה שעברה נשאר, וכמוהו צ'ארון שרי שמוכיח את כישרונו. בזמן שהצהובים מתחזקים תוך כדי תנועה, הירוקים השלימו את הסגל מזמן ונראים מגובשים.
שחקני מכבי ת"אשחקני מכבי ת"א
מכבי ת"א איבדה כמה שחקנים משמעותיים
(צילום: עוז מועלם)

ההחתמה המוקדמת של בכר והתכנון המוקדם

עוד במהלך הפלייאוף של העונה שעברה היה ברור שמרקו בלבול לא ימשיך כמאמן מכבי חיפה ושברק בכר יחליפו. הודעה רשמית אמנם הגיעה רק לאחר שהעונה הסתיימה, אך מתחת לפני השטח המאמן החדש למד להכיר את הקבוצה שלו, קיבל החלטות בנוגע לחיזוק ולגבי השחקנים אותם היה מעוניין להשאיר או לשחרר.
בכר צפה בזרים שהיו מועמדים להגיע, בישראלים שהיו על המדף ותכנן את העונה הרבה לפני שלצהובים היה מאמן. במכבי חיפה מרגישים שיש להם יתרון משמעותי מול מכבי ת"א העונה על הקווים, אחרי שבכר נכנס היטב ומוקדם לעניינים.
בכר ואשכנזיבכר ואשכנזי
בא מוכן. ברק בכר
(צילום: רויטרס)

מסגרת אחת לעומת שתיים

בזמן שמכבי ת"א עם הראש באירופה ויש לה לא מעט עומס ורצון לעבור שלב לאחר הגרלה די נוחה, הירוקים שהודחו ע"י טוטנהאם בתבוסה הכואבת 7:2 מרוכזים רק בליגה. העובדה שהעונה נעצרה בעקבות הקורונה גרמה לקבוצות להיכנס למרתון משחקים רציני, כאשר הן יקיימו לעתים קרובות שני משחקים בשבוע. בשל כך צפוי למכבי תל אביב עומס רב עם המשחקים באירופה.
"אנחנו מאוד מכבדים את מכבי ת"א ולא מזלזלים בה לרגע, אך מאוד מאמינים בעצמנו", מבהירים בחיפה. בכר מבין שמבחינה מקצועית הקבוצה שלו לא נופלת מהיריבה. יש לו התקפה הרבה יותר אימתנית, הגנה יותר יציבה ובקישור הירוקים נראים יותר יצירתיים.
בכר, שמאוד מאמין בעבודה מנטלית, שם דגש גדול לקראת המשחק על עבודה אינטנסיבית של איתן עזריה, המאמן המנטלי של הקבוצה. השחקנים אמורים להגיע ברמת מוכנות גבוהה מאוד, חדורי אמונה, ועם מטרה אחת: לשבור את המחסום מהשנים האחרונות.