במשך חודשים קרא נשיא ארה"ב ג'ו ביידן ל"הפוגה" בלחימה בין ישראל לחמאס ברצועת עזה, במסגרת המאמצים לשחרור חטופים. אולם כעת, כאשר ישראל נערכת לפעולה גדולה ברפיח, כזו שעשויה לסבך את מאמצי הממשל האמריקני לקדם עסקת חטופים, ביידן משנה את הטון שלו – ומדגיש יותר ויותר את המונח הנחרץ יותר "הפסקת אש", ממנו נמנע עד כה הממשל בהצהרות רשמיות, אם כי הוא מדגיש שמדובר רק בהפסקת אש זמנית.
2 צפייה בגלריה
נשיא ארה"ב ג'ו ביידן במדשאת הבית הלבן
נשיא ארה"ב ג'ו ביידן במדשאת הבית הלבן
ביידן במדשאת הבית הלבן, אמש. בבית הלבן מכחישים, אבל נראה שגם לפוליטיקה פנימית יש קשר לשינוי הטון
(צילום: Chip Somodevilla/Getty Images)
אף שבממשל מתעקשים שאין שינוי במדיניות, לא נראה שמדובר רק בשינוי סמנטי קל: ההצהרות האחרונות של ביידן, שגם מתח לאחרונה ביקורת חריגה על פעילות צה"ל בעזה וכינה אותה "מוגזמת", מקרבות אותו מעט לעמדותיהם של מנהיגים רבים בעולם שקוראים להפסקת אש קבועה, כמו גם למבקריו הרבים בתוך המפלגה הדמוקרטית – כשברקע הבחירות לנשיאות והחשש שהתמיכה הנחרצת של ביידן בישראל תעלה לו בקולותיהם של בוחרים ערבים-אמריקנים.
ביידן, ראוי להדגיש, ממשיך בתמיכה הנחרצת בישראל: רק אמש (יום ג') הטילה ארה"ב וטו שלישי מאז תחילת המלחמה על הצעה שקוראת להפסקת אש מיידית בעזה, והנשיא ממשיך לקדם בקונגרס חבילת סיוע ענקית לישראל. אישור החבילה הזו מתעכב בשל התנגדות רפובליקנית לשילובה בחבילת סיוע לאוקראינה, אבל לאחרונה דווח כי גם בלעדיה וושינגטון מקדמת העברת נשק לישראל בשווי עשרות מיליוני דולרים.
אבל כשברקע הדיווחים על התסכול הגובר של ביידן מראש הממשלה בנימין נתניהו, הטון של הנשיא משתנה כאמור – ונשמע תקיף יותר בכל הנוגע לדרישות מישראל. "אני דוחף כעת חזק מאוד לעסקה עם הפסקת אש (לצורך שחרור) חטופים. כפי שאתם יודעים, אני עובד ללא הפסקה על עסקה", אמר ביידן לכתבים ב-8 בפברואר, ובאותם דברים גם ניפק את אותה הצהרה על "פעולה מוגזמת" בעזה. תחילה לא היה ברור אם בכוונתו בהכרח לפעולת צה"ל, אך הבית הלבן אישר בהמשך שזו הייתה כוונתו.
2 צפייה בגלריה
בנימין נתניהו, אוהלים ברפיח
בנימין נתניהו, אוהלים ברפיח
נתניהו ועיר האוהלים ברפיח. ארה"ב מזהירה מ"אסון"
(צילום: REUTERS/Saleh Salem, יריב כץ)
ביידן המשיך בקו הזה בדברים שנשא ב-16 בפברואר: "אני קורא – אני מרגיש מאוד חזק לגבי זה – חייבת להיות הפסקת אש זמנית כדי להוציא את החטופים החוצה. וזה מתנהל כעת. אני מאוד מקווה שנצליח לעשות זאת". הקריאה להפסקת אש, גם אם זמנית בלבד, עומדת בניגוד גמור להימנעות שלו משימוש במונח הזה במהלך המגעים שקדמו לעסקת החטופים הראשונה בנובמבר – אז נצמד ביידן למונח "הפוגה".
השינוי כעת מתבטא גם בטיוטת הצעת ההחלטה במועצת הביטחון שארה"ב ניסחה, ושלראשונה קוראת ל"הפסקת אש" – אם כי מדובר בנוסח זהיר שקורא רק להפסקת אש זמנית ב"מועד המעשי המוקדם ביותר" – ומקשר אותה גם לעסקת שחרור חטופים. ההצעה גם מביעה התנגדות למבצע ישראלי ברפיח, וגם בהקשר זה הטון האמריקני מחריף – כשאמש הזהירה מחלקת המדינה שמבצע בתנאים הנוכחיים, כשיותר ממיליון פליטים מצטופפים בעיר הסמוכה לגבול המצרי, יוביל ל"אסון".
גורמים אמריקניים מתעקשים ששינוי הטון של ביידן לא קשור לביקורת כלפיו בתוך ארה"ב, אולם החשש מפגיעה פוליטית בביידן ניכר: הנשיא הדמוקרטי מתמודד עם ביקורת הולכת וגוברת מצד אמריקנים-ערבים, ורבים מהם עורכים הפגנות בהיקף גדול יחסית באירועי הקמפיין שלו, במחאה על התמיכה שלו בישראל. החשש בקמפיין ביידן ניכר במיוחד במדינת המפתח מישיגן, שם ישנה אוכלוסייה גדולה יחסית של ערבים-אמריקנים – שהימנעותם מהצבעה לביידן בבחירות בנובמבר עשויה לעלות לו בהפסד קריטי למי שצפוי להיות יריבו הרפובליקני, דונלד טראמפ.

אבל בבית הלבן מתעקשים כאמור שאין שינוי במדיניות בכל הנוגע לישראל, ולדברי הגורמים האמריקניים שינוי הטון משקף רק את המאמצים האינטנסיביים של הממשל לקדם הפוגה בלחימה בעזה למשך שישה עד שמונה שבועות, בתמורה לשחרור החטופים והאצת הסיוע ההומניטרי לפלסטינים ברצועה. בבית הלבן סבורים שאם ניתן יהיה להגיע להפוגה זמנית שכזו, ניתן יהיה להשיג בהמשך גם הפסקת אש ארוכה יותר. אבל התכנון הישראלי למבצע ברפיח מסבך בעיני וושינגטון את המאמצים לקדם עסקה, ומכאן אולי האזהרות החריפות נגד פעולה בעיר.
בממשל אומרים כי התקווה האמריקנית היא להוציא לפועל עסקה לפני תחילתו הצפויה של חודש הרמדאן ב-10 במרץ. שליחו של ביידן לאזור, ברט מקגורק, יגיע השבוע לאזור לשיחות בסוגיה. גורמים ביטחוניים מדברים כעת על ניסיון להחזיר את המשא ומתן לנקודה שבה התפצל בפסגה בפריז – אז הוצג מתווה שחמאס סירב לקבל. כלומר, ללכת אחורה – כדי להתקדם.